Filminstruktør Karel Zeman er ukendt for mange, og det er virkelig en skam. For han er en sjældent magisk kunstner, hvis værker fortjener at blive set og elsket af alle.

Tjekkiske Zeman blev født i 1910. Han var meget tidligt fascineret af dukker og dukketeater, men hans forældre syntes, han skulle læse økonomi, så som 17-årig rejste han til Frankrig for at studere reklame-design.

Her forelskede han sig i tegnefilm og lavede en animeret reklame for sæbe. Men det var noget så absurd som et udstillingsvindue, der fik ham ind i filmindustrien. Han vandt nemlig en præmie for bedste vinduesdekoration i et indkøbscenter i 1943, og da filminstruktøren Elmar Klos så den, tilbød han på stedet Karel Zeman et arbejde i sit filmstudie, Bata Film Studios.

Flot og anderledes undervisningsfilm

Han lavede mere end 30 kort- og spillefilm, hvoraf nogle af de mest kendte er Rejsen til jordens urtid (1955), Kaptajn Nemos sidste bedrift (1958) og Baron Münchausens fantastiske oplevelser (1962).

Fælles for dem alle er, hvordan de blander live action med alverdens filmiske virkemidler som animation, stopmotion og optiske illusioner.

Rejsen til jordens urtid var, som mange af Zemans værker, inspireret af den fantasifulde forfatter Jules Verne. Fire skoledrenge finder et fossil fra den palæozoiske periode. Den mindste af drengene forstår ikke, hvorfor den trilobit, de har fundet, ikke stadig eksisterer. Så de tre større drenge beslutter sig for, at de vil besøge alle de forskellige urtider, verden har været igennem.

De tager en striktrøje og en hue med sig, og så padler de gennem et hul i en klippe, og på den anden side kommer de til istiden, og de kommer også til den mesoxoiske periode. Undervejs støder de på mammutter, sabeltigre og dinosaurer, alle kreativt skabt til live.

Filmen er en pudsig blanding af undervisningsfilm og børnefilm. Undervejs noterer de alt i en dagbog, hvor de flittigt tegner og illustrerer deres fund som vaskeægte opdagelsesrejsende, men samtidig ligner de fire drenge noget fra en Far til fire-film krydret med noget De fem-eventyr. Det er heldigvis ret charmerende, og også ufrivilligt morsomt, når drengene tager deres uheld i stiv arm, som da en dinosaur smadrer deres kano. Så bygger de da bare en tømmerflåde!

Prominente fans

Ray Harryhausen og Tim Burton har begge nævnt Zeman som et forbillede, og Wes Anderson har inkluderet hyldester til den tjekkiske instruktør i sine film.

Den amerikanske instruktør Terry Gilliam, der blev kendt som tegneren i Monty Python, er også kæmpe fan af Karel Zeman.

“Han gjorde, hvad jeg stadig prøver på, nemlig at forsøge at kombinere live action med animation.”

Han var selvfølgelig inspireret af den tjekkiske instruktør i forbindelse med sin egen filmatisering om Baron Münchausen, Verdens største løgnhals – og han tøver han ikke med at kalde Zemans film for den bedste Münchausen-film. Han har også direkte kopieret instruktørens brug af store pap-kulisser i The Imaginarium of Dr. Parnassus.

Historien om den opfindsomme baron, der er baseret på en ægte løgnhals, blev skrevet og udgivet anonymt i 1781, men allerede i 1911 lavede den franske filmtroldmand Georges Méliès sin Baron Munchausen’s Dream – og de to kunstnere har en magisk æstetik til fælles.

Men én ting er filmenes æstetiske finurlighed. Noget andet er deres humor. For selv om tempoet i filmene med nutidens øjne kan være lidt langsomme, så er der både herlig slapstick-pjat og sort humor. Som når Baron Münchausen planlægger et angreb på sultanens palads sammen med den unge, forelskede Tony. Mens de står og hvisker om deres blodige planer for at befri prinsessen, vralter en and kvækkende forbi. ”The duckie gets it too,” tilføjer baronen tørt.

Så film ved tilfælde

Selv opdagede jeg Karel Zeman ved en visning af Kaptajn Nemos sidste bedrift i Cinemateket i København. Min veninde havde set den ved en tidligere forestilling og måtte hive mig med. Og jeg var solgt med det samme – og automatisk fan.

Selv om filmen ikke er så voldsomt sammenhængende – og det er måske et generelt problem hos den kære Zeman – så er den, og alle hans andre film, uden undtagelse svimlende smukke og dybt betagende.

Med banebrydende teknikker skabte han illusionen af strøm under vandet ved at filme gennem rillet glas. Farvede skyer bølger frem ved hjælp af optagelser gennem en glastank med maling i.

Som titlen antyder, er Kaptajn Nemos sidste bedrift kraftigt inspireret af Jules Verne i en grad, at de tegninger, forfatterens bøger oprindeligt var illustreret med, er blevet en del i denne film. Alt har tynde streger – tøjet, havet, himlen. Selv stenene på stranden har fået malet streger på, så det laver en illusion om at være skabt i hånden. Det er en ekstrem grad af detaljering, der er ærefrygtindgydende.

Endeløs charme og skønhed

Hvis man foretrækker meget glatte og fejlfri effekter, er filmene nok ikke noget for én, men ellers vil man selv i dag blive imponeret over effekterne i Zemans film. De har en fantastisk charme og stoflighed.

Foruden de tre spillefilm, stod Karel Zeman også bag dukke-kortfilmene om Mr. Prokouk og forskellige smukke tegnefilm som Rasmus, Roselil og alle ridderne og Krabat om en troldmands lærling.

Ligesom George Méliès fik en smuk hyldest i Francis Ford Coppolas Hugo, fortjener Karel Zeman i den grad, at nutiden får øjnene op for hans eventyrlige værker.

Men da en sådan film ikke findes (endnu), kan man begynde med at se dokumentaren om ham: Film Adventurer Karel Zeman – udover selvfølgelig alle hans film.

Karel Zeman
Filminstruktør, animator, kunstner.

Født i Tjekkiet den 3. november, 1910
Død i Tjekkiet den 5. april, 1989

Har blandt andet instrueret:

Rejsen til jordens urtid (1955)
Kaptajn Nemos sidste bedrift (1958)
Baron Münchausens fantastiske oplevelser (1962)

De ovenstående kan købes i en samlet boks fra Amazon.

En blu-ray af Baron Münchausens fantastiske oplevelser kan også købes hos Laserdisken.